《长尾理论》5.3集体生产的力量

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当每一个人都能得到生产工具时,每一个人都会变成生产者。

总体来看,可以说维基百科全书是世界上最好的百科全书:它更大,更具时效性,而且在许多主题上甚至比《不列颠百科全书》更深刻。但是就单个条目而言,质量确实高低有别。在那些引人入胜、博学睿智的文章周围也掺杂着不少的“烟头”(空占不用的条目)甚至是自动生成的垃圾内容。

在那些万人瞩目的热门条目中,维基展示了它对肆意破坏行为和意识形态斗争的一种难能可贵的抵抗力。IBM的一项研究发现,对维基中诸如“基地组织”这样的高敏感度条目来说,遭受破坏之后的平均修复时间不到4分钟。这可不是职业“百科警察”的功劳,而是一大批自告奋勇的半专业—半业余管理员的应急行动。出乎很多人的意料,这个系统运行得相当好。随着维基的不断扩充,这种快速自我修复功能还将扩展到更多的条目。

维基的每一个条目都有不确定性并不是关键所在,真正重要的是:整个维基百科全书是以不确定性为基础的。任意给定一个主题,你在维基上找到一个真实、最新、准确的相关条目的概率都非常大,即使单个条目并不完善。

不妨换种方式来说。假设《不列颠百科全书》各条目的质量分是5~9分不等,平均分是7。维基的分数范围是0~10,平均分是5。但由于维基的条目数是《不列颠百科全书》的10倍,你在维基中找到一个高质量相关条目的概率实际上更大。

维基的真正非凡之处在于它能长期不断地改进自己,有机地治疗自己,那支庞大而且仍在日益扩张的监护者队伍就好像是一个免疫系统,对任何威胁到维基的事情都能做出警觉而又迅捷的反应。而且正如一个生物系统一样,它能不断进化,自然选择那些必要的特征以避开本生态系统内的食肉动物和病原体的侵袭。

百科全书的传统创作过程(专业编辑、学者撰写、同行评审)以完美为目标。完美很少能实现,而且,对准确性和清晰性的追求固然带来了结果的统一性和可信性,但时间浪费和生产成本也会随之剧增。职业出版业的大多数其他作品也大同小异:事实上,如果一本书能把所有字都印到正确的地方,而且每个词的拼写差不多都是正确的,你就可以谢天谢地了。出版业有一个质量下限,产品质量不低于这个限度就可以了。
但对不确定性系统来说,只有一个统计学上的质量水准,也就是说:某些事情会相当出色,某些事情只是普普通通,还有一些事情会蹩脚到家。这就像是动物的天然属性一样。许多批评家错就错在没有认清这一点。维基只是不同于《不列颠百科全书》的另一种“动物”。它是一个动态社区,不是一个静态的参照物。

维基的真正神奇之处在于它的秩序:这个任由业余用户创作和编辑的开放式系统并没有陷入无政府状态。恰恰相反,它已经以某种方式成功地将历史上最庞杂的百科全书组织得井井有条。吉米·威尔士的催化魔术(几个初始条目和一个允许其他人添加新条目的良好机制)已经真的从混乱中创造出了秩序。
成果就是一部与众不同的百科全书,一部完全不受空间约束和生产限制的百科全书。它既有一部世界级的参考书所应该有的一切内容,也包含成千上万出人意料的新奇主题。有些文章写得像教科书一样深,谈的是量子力学这样的高深领域。还有一些条目则活似传记,讲的是漫画书的人物角色。换句话说,维基就是所有“大热门”和大批“利基产品”的结合体。

收录已经被普遍接受的文化知识就是百科全书的传统模式。有些金科玉律般的基本内容不可或缺,而且必须得到权威的认可。接下来的那些内容则一条比一条短,直到专家们判定“这一条不值得写进去”。传统的百科全书就终止于此。但另一边,维基百科全书却可以永无止境地补充下去。
从某种意义上说,你可以把维基想象成Rhapsody,也就是那个音乐网站。维基里有任何百科全书都有的“1000大流行金曲”:比如恺撒大帝、第二次世界大战、统计学等,这些就是热门“歌曲”。这方面,维基是在同最棒的专家们竞争—他们的权威文章文采飞扬,引经据典,读起来如沐春风,大开眼界。用户自创式的维基模式则有四个主要优势:第一是时时更新的能力;第二是篇幅的无限性和视觉辅助(比如图片和图表);第三是大量连接到其他资源的外部链接;第四,维基或许还能更好地显示不同的观点和争议之处。

在曲线中部,也就是第1000~80000个条目(《不列颠百科全书》到此为止),主题就更专项化了:恺撒的剖腹降生、冲绳岛大战、回归分析等。在这一部分,维基开始超越它的竞争对手。无限的空间意味着维基的条目倾向于更长、更全面。《不列颠百科全书》的每个条目平均篇幅是678个单词,而维基里有不下200000个条目(相当于两部《不列颠百科全书》)大于这个平均篇幅。同时,外部链接和信息更新成了维基的一大优势,因为这让维基成了进一步研究的出发点。
最后就是长尾了—第80000~1000000个条目。这些就是维基独有的内容,其他百科全书甚至不屑考虑它们。这些主题更专项化:恺撒密码、士兵们吃的午餐肉罐头、斯皮尔曼等级相关系数等。这部分文章良莠不齐,有些堪称维基中的精品(热情的专家们写的),有些就是维基中的垃圾(自吹自擂、诽谤攻击、恶作剧)。许多批评家只知道盯着这些垃圾,但真正重要的一点是,你在任何地方都找不到其他像维基长尾这样的东西。从核心科学到最新的政治时事,维基的涉猎之广是其他任何百科全书都无法相比的—无论是碍于纸张篇幅上的限制还是DVD性能的限制。《不列颠百科全书》没有关于长尾现象的条目(到目前为止),而维基里不光有,而且写得非常精彩和全面,足有1500个单词(而且没有一个字是我写的)。

维基的作者们有机会将自己了解和爱好的主题细说给公众听,他们很容易被这样的机会吸引、解放和激励。使用新普及的简单工具—网页浏览器和互联网接口,力量倍增的业余爱好者们闯进了百科全书的创作领域,在短短5年时间里就将维基的内容扩充了上千倍。
这种“集体生产”,也就是大规模的志愿加入和业余参与,是互联网创造的一个非凡的现象。我们正迎来一个崭新的时代:任何领域中的大多数生产者都是无偿贡献的业余者,他们与专业者的主要区别只是可用资源的不同—相对较少的资源(但差距正在缩小)限制了他们的野心。当每一个人都能得到生产工具时,每一个人都会变成生产者。


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